La serie televisiva - generalmente abbreviata nel linguaggio comune in serie tv - è un particolare "formato" delle fiction che spesso viene confuso con il serial dal quale invece è molto differente. Con il termine serial infatti vengono notoriamente identificate le telenovelas e le soap opera che sono divise in puntate che non sono conclusive, nelle quali cioè la trama è divisa in frammenti narrativi che non terminano all'interno dell'episodio stesso ma si protraggono in quelli successivi. Nella serie tv invece coesistono trama orizzontale - costituita da una o più vicende "di base" che tessono il filone base della storia - e trama verticale costituita dalla narrazione di una vicenda che inizia e finisce all'interno della singola puntata. Anche le serie tv sono organizzate in periodi di trasmissione chiamati stagioni che comprendono un numero di puntate che può variare fra 13 e 24.

Esistono formati diversi delle serie televisive: serie episodica, nella quale in ogni puntata la trama è esclusivamente verticale ma fra una e l'altra ricorrono ambientazioni e personaggi; la serializzata, nella quale coesistono trama verticale e orizzontale; la serie antologica, nella quale fra una puntata e l'altra non ci sono elementi ricorrenti come in quella episodica: in questa tipologia rientrano ad esempio le celebri "Ai confini della realtà" e "Alfred Hitchcock presenta". La serie all'italiana ricalca quelle serializzate ma gli episodi in genere sono più lunghi - possono durare anche più di un'ora; le sit-com (situation comedy) hanno breve durata - circa 20 minuti - e si svolgono in un ambiente ristretto come un appartamento; infine le serie animate, cioè cartoni animati e anime.

Le serie tv possono essere di diversi generi fra i quali troviamo commedie, thriller, serie drammatiche, crime drama, legal drama e serie di azione o avventura; fra queste alcune di quelle italiane più famose sono Don Matteo, Squadra antimafia, RIS delitti imperfetti mentre fra le straniere troviamo True Detective, Saranno Famosi, Person of interest, CSI Las Vegas.