I ricercatori, dal Centro per la Diagnosi e il Trattamento Fetali presso l'Ospedale dei Bambini di Philadelphia, hanno in effetti creato un grembo artificiale molto più sviluppato di qualsiasi cosa prodotta in precedenza. Dopo aver attraversato diverse iterazioni del sistema per un periodo di tre anni, si sono finalmente stabiliti su uno che utilizza una borsa di pellicola in plastica collegata a macchine e sensori di scambio di gas.

L'utero artificiale

Il sistema imita in modo efficace le condizioni all'interno del ventre, con il contenitore riempito con un unico liquido prodotto da laboratorio che replica il liquido amniotico.

Poiché i polmoni in via di sviluppo non sono in grado di respirare l'ossigeno atmosferico, questo passo consente al feto in sviluppo di respirare il liquido artificiale amniotico che scorre dentro e fuori dalla borsa. Inoltre contiene tutti i nutrienti e fattori di crescita necessari per uno sviluppo sano.

Gli avanzamenti nella medicina negli ultimi anni hanno visto un incredibile aumento del tasso di sopravvivenza dei neonati pretermini, con neonati nati solo a 23 settimane di gestazione, dato un 30%-50% di possibilità di sopravvivenza. Ma c'è un pay-off difficile, in quanto tali bambini spesso affrontano una qualità di vita ridotta. Hanno una sconvolgente possibilità di mortalità per il 90%, mentre la metà di tutti i casi di paralisi cerebrale è dovuta alla prematurità.

"Questi neonati hanno urgentemente bisogno di un ponte tra il grembo materno e il mondo esterno", spiega Alan Flake, autore principale di un giornale. "Se possiamo sviluppare un sistema extra-uterino per sostenere la crescita e la maturazione dell'organo solo da poche settimane, possiamo migliorare notevolmente i risultati per i bambini estremamente prematuri".

La procedura

Nell'ultimo studio, i ricercatori hanno testato il nuovo sistema su agnelli pretermine, che erano l'equivalente di una gestazione di 23-24 settimane infantile umano. Posizionati nella borsa del film fluido, i cordoni ombelicali furono poi collegati ad un ossigenatore esterno che imitava la placenta di una madre.

Questo ha permesso al cuore del feto di pompare il sangue intorno al corpo, senza aver bisogno di una pompa esterna, la cui pressione può sovraccaricare i cuori sottosviluppati con conseguenze fatali.

L'agnello è stato sigillato nel sacchetto, isolato in ambiente sterile e protetto da cambiamenti di pressione e luce per 28 giorni, respirando normalmente, aprendo gli occhi, muovendosi ed addirittura producendo lana .

I ricercatori stanno ora lavorando ad adattare il sistema, anche riducendolo per i neonati umani che sono tipicamente circa un terzo delle dimensioni degli agnelli. Si spera che questa ricerca metterà un precedente sul modo in cui i neonati prematuri vengono trattati e curati.