Uomini e Donne è un programma ideato e condotto da Maria De Filippi a partire dal 16 settembre 1996, giorno nel quale su Canale5 viene trasmessa la prima puntata. L'idea del programma nasce per avere una versione 'matura' della trasmissione Amici (anch'essa condotta dalla De Filippi, dopo Lella Costa) nella quale però si possa discutere solo di problematiche giovanili: Uomini e Donne nasce pertanto come talk show nel quale gli spunti e le discussioni sono rivolte a coppie adulte già formate, con problemi coniugali legati a separazioni, divorzi, figli o lavoro, intromissione dei suoceri nella vita di coppia, etc. Questo format ha da subito molto successo tanto da diventare il programma di punta della rete ammiraglia di Mediaset: dal 1998 infatti viene trasmesso lo 'Speciale Uomini e Donne' in prima serata.
Il programma rimane invariato fino a che nel 2000 Alda d'Eusanio inizia a condurre su Rai2 il programma pomeridiano 'Al posto tuo' che ruba molto audience a Uomini e Donne: a questo punto Maria De Filippi insieme agli autori decide di dare una sterzata al format della trasmissione trasformandola nel dating show attuale.

La seconda versione di Uomini e Donne vede infatti un cambiamento drastico nel programma: dal 2001 infatti prende l'eredità di 'Agenzia matrimoniale' (il famoso programma condotto per anni da Marta Flavi) e diventa 'Trono classico' nel quale ragazzi e ragazze scelti dalla redazione vengono corteggiati da spasimanti fra i quali dovranno poi scegliere l'anima gemella. All'inizio i tronisti (cioè coloro che seduti sul 'trono' cercano l'amore) avevano tempo illimitato per compiere 'la scelta' fra i corteggiatori mentre a partire dal 2003 hanno tempo solo 4 mesi. Nel 2010 viene creato anche il 'Trono Over' destinato a donne e uomini dai 40 anni in su. Da Uomini e Donne sono nati molti personaggi che poi sono diventati celebri nel mondo dello spettacolo: fra di essi troviamo Tina Cipollari (da anni opinionista fissa), Costantino Vitagliano, Daniele Interrante, Francesco Arca e Camilla Ferranti. La trasmissione delle puntate registrate avviene ogni pomeriggio su Canale5.