L'Istituto Nazionale di Previdenza Sociale (Inps) nasce in Italia nel 1898 con l'obiettivo di offrire tutela ai lavoratori rispetto a rischi come quello di invalidità, morte e vecchiaia: in quell'anno infatti nasce la Cassa di previdenza con la quale i lavoratori possono decidere di aprire una assicurazione volontaria che li tuteli economicamente per la vecchiaia o l'invalidità. Viene integrata sia dallo stato - con un 'contributo di incoraggiamento' - che dagli imprenditori. Nel 1919 questa forma di assicurazione diventa obbligatoria e la cassa di previdenza, nel 1933, prende il nome che mantiene tuttora. Nel 1939 vengono istituite le assicurazioni contro tubercolosi, disoccupazione e gli assegni familiari; inoltre i limiti di età per accedere al trattamento pensionistico vengono portati a 55 anni per le donne e a 60 anni per gli uomini. Altre date importanti sono quella del 1952 nel quale viene istituita la pensione minima e il 1980 nel quale nasce il Sistema Sanitario Nazionale (ssn).

Dalla sua nascita l'Inps ha visto molteplici riforme in fatto di pensioni soprattutto relativamente all'età anagrafica con la quale si può avere accesso alla trattamento pensionistico, basati anche sull'adeguamento della speranza di vita fornito dai dati Istat. All'Inps devono essere iscritti tutti i lavoratori dipendenti di enti pubblici o aziende private, e anche alcuni lavoratori autonomi che non dispongano di una cassa previdenziale ad hoc; l'istituto di previdenza fornisce contributi previdenziali a sostegno del reddito come indennità di malattia o di maternità, assegni per il nucleo familiare e per la disoccupazione (anche agricola); inoltre si occupa di liquidare mensilmente le pensioni come quella di vecchiaia, di anzianità, di inabilità o per i superstiti. L'Inps assolve anche la funzione di riscossione dei tributi tramite un istituto di vigilanza che serve per certificare che il versamento dei contributi avvenga in modo esatto.
L'istituto nazionale di previdenza sociale si occupa anche di attività accessorie quali visite mediche fiscali e la gestione delle banche dati utili ai fini del calcolo del nuovo isee.